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Un peu d’histoire : (18) George qui ?

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George Tet en 1960à Islip.

Il est un pilote fort méconnu qui en plus d’avoir fait une carrière météorique en NASCAR Grand National (actuelle Sprint Cup) avait choisi de brouiller les cartes en courant sous un pseudonyme. Ce pilote c’est George Tet, de son vrai nom Tetsuo Fuchigami.

Né le 1er avril 1923 au Japon, sa famille va alors qu’il est dans sa première année d’existence déménager pour aller tenter l’aventure à Hawaï. Après avoir obtenu la nationalité américaine il s’en va après son service militaire tenter sa chance sur le continent dans l’espoir de devenir pilote de course automobile. Un peu par hasard il s’installe à Ozone Park, Long Island dans l’état de New York où il devient fleuriste car il faut bien gagner sa vie. Mais le hasard fait décidément bien les choses car il se prend de passion pour son nouveau métier au point qu’il ouvrira à la fin des années 50 sa propre boutique. Spécialisé dans les orchidées, il trouvera d’ailleurs dans les fleurs l’inspiration pour choisir les couleurs de ses voitures de courses. Une fois bien installé il va enfin pouvoir se lancer dans la course automobile avec l’argent mis de côté. Il va pour l’occasion choisir un pseudonyme car on le regarde de travers dans le monde de la course auto à cause de son physique (asiatique) et de son nom. Ses amis « blancs »  le surnommaient affectueusement George. Il décide donc de reprendre ce prénom et de se construire un « nom de famille » à consonance américaine en prenant le début de son prénom : Tet. Le pilote Geroge Tet est né. Pour les spectateurs des courses qui ne le voient pas directement, George Tet est un redoutable compétiteur. Il se fait très vite un nom sur les pistes locales en catégorie Modified dans l’état de New York mais aussi plus au Nord-Est dans la région du New England (comprenant 6 états). Il va ainsi rouler encore et encore et atteindre la consécration en remportant le titre de champion Modified sur le circuit d’Islip Speedway en 1960.

Cela dit il est fier aussi de ses origines japonaises. C’est pour cela que soit il surnomme ses voitures avec un nom d’origine japonaise comme celle avec laquelle il remporte le titre en 1960 : The Geisha Girl #9. Ou alors comme énoncé plus haut il peint ses voitures avec de belles couleurs en référence aux fleurs et plus particulièrement aux orchidées.

Mais tout pilote de stock car aux Etats-Unis n’a qu’une ambition c’est d’atteindre un jour le Graal à savoir la NASCAR Grand National Division. C’est en 1960 qu’il va enfin concrétiser son rêve en parvenant à monnayer  grâce à ses gains remportés à Islip un volant auprès de Dick Freeman pour participer à la course de Charlotte, les World 600 dont c’étaient la première édition. Il y avait 60 pilotes au départ, sans compter les non qualifiés, et George Tet allait se qualifier 47ème et terminé 38ème sur la Ford #50 de Freeman après avoir du renoncer suite à la rupture d’un joint de culasse au 171ème des 400 tours. Notons qu’il a bénéficié de cette position finale avantageuse grâce à la disqualification de pas moins de 6 pilotes dont Lee et Richard Petty.

Sans volant en Grand National il décide de mettre toutes ses économies dans l’achat d’une voiture et de sa préparation pour 1961. Il devient de nouveau pilote propriétaire comme en Modified. Mais à la différence près que si en tant que pilote il garde son pseudo de George Tet, il décide d’engager sa voiture sous son véritable nom Tetsuo Fuchigami. Son pari est osé car il décide de tenter sa chance aux Daytona 500. Un long voyage en Floride pour cet indépendant. Il doit tout d’abord passer l’étape de la course qualificative le 24 février. Au volant de sa Ford #60 de 1960 (rachetée à Dick Freeman) il parvient à se qualifier de justesse en décrochant la 24ème sur 34 participants. Seul hic il a concédé 3 tours au vainqueur Fireball Roberts d’une course de 39 tours. En fait il avait concédé 4 tours au duo père et fils des Petty avant leur disqualification (course sur 40 tours). Il n’a pas la vitesse. Il s’était élancé depuis la 29ème position. Ce qui signifie qu’en séance de qualification il n’avait fait que le 57ème chrono sur 67 pilotes.

Pour les Daytona 500 il s’élance depuis la 55ème position sur 58 et sera classé 51ème suite à la casse de son moteur. Il n’aura fait que 24 des 200 tours prévus. Ce sera là sa dernière tentative en Grand National. Il roula encore un peu en Modified dans sa région mais fortement endetté il devra revendre ses voitures et ne subsistera que grâce à son emploi de fleuriste dans sa boutique qu’il avait du céder également.

Voilà la courte histoire du premier pilote d’origine asiatique ayant roulé dans ce qui est aujourd’hui la Sprint Cup bien avant la période 1996, 97 et 98 et les courses exhibitions au Japon à Suzuka et Motegi et bien avant aussi l’arrivée de Hideo Fukuyama en course officielle en 2002 et 2003. En ce qui concerne la divisions inférieures de la NASCAR, les pilotes japonais et autres originaires de l’Asie sont un peu plus nombreux mais la Sprint Cup a toujours été élitiste et pro américaine. A quand le prochain japonais en Sprint ?

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NB : n’ayant pas retrouvé de photos des voitures de Tet en Grand National, voici la Ford #50 de 1960 engagée par Dick Freeman (debout à côté de la portière) à North Wilkesboro pour Cotton Owens. Hormis le sponsor c’est la même voiture que Tet pilotera à Charlotte.

A bientôt,

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